ZOPILOTE REY

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Clase: aves

Orden: cathartiformes

Familia: cathartidae

 

Tamaño: 67-81 cm

Peso: 3-5 kg

Nº Huevos: 1-2 huevos

Distribución: México hasta el norte de Argentina

DESCRIPCIÓN

Es el tercer buitre americano más grande siendo el que tiene el cráneo y el pico más fuerte de todos ellos.  Su plumaje en el adulto es predominantemente blanco con un ligero matiz de rosa-amarillo. En contraste, las coberteras de las alas, las plumas de vuelo y la cola son de color gris oscuro hasta negro, como lo es también el grueso y prominente collar del cuello.

La cabeza y el cuello carecen de plumas y la piel tiene tonos de rojo y morado en la cabeza, naranja oscuro en el cuello y amarillo en la garganta. La piel de la cabeza es arrugada y doblada, y posee una caráncula por encima del pico que no se desarrolla completamente hasta el cuarto año de vida. El pico es de color naranja con una base negra. Posee alas anchas y una cola corta, ancha y cuadrada. El iris de sus ojos es blanco y rodeado de una esclerótica de color rojo brillante. A diferencia de algunos otros buitres americanos, carece de pestañas. Tiene piernas largas de color gris y garras gruesas.

El dimorfismo sexual es mínimo; no existen diferencias en el plumaje, solo una pequeña diferencia de tamaño entre machos y hembras.

Los juveniles tienen el pico y los ojos oscuros, y el cuello con plumas suaves de color gris, las que mudan en el color naranja del ave adulto. Los juveniles tienen un color grisáceo y aunque tienen una apariencia similar a la del adulto al cumplir tres años, no completan la muda al plumaje adulto hasta tener cinco o seis años de edad.

HABITAT

Habita principalmente en los bosques tropicales de tierras bajas, así como sabanas y praderas que se encuentran en la cercanía de estos bosques. A menudo se los puede ver cerca de pantanos, o en zonas pantanosos dentro de los bosques

CURIOSIDADES

Hay dos teorías que explican el origen de la denominación «rey». La primera mantiene que se trata de una referencia a su hábito de desplazar los buitres más pequeños de un cadáver y comer mientras esperan los demás. La teoría alternativa es que el nombre se deriva de leyendas Mayas, en las que el ave era un rey que servía de mensajero entre los humanos y los dioses.

El zopilote rey se encuentra entre las especies «carroñeras», es decir, se alimenta exclusivamente de materia orgánica descompuesta, por lo que cumple muy importante labor de limpieza del medio ambiente. Ayuda a evitar que se desaten epidemias, plagas y demás males que podrían propiciar los cadáveres de animales en descomposición. Por lo que, se les considera «limpiadores» de la selva. Esta ave juega un papel importante en la cadena trófica al iniciar el consumo del animal muerto y facilitar el acceso para que otros animales puedan alimentarse de estos restos orgánicos.

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